El cáncer sería generado por factores externos

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Según un nuevo estudio publicado en la revista Nature, el cáncer es inexorablemente resultado de factores ambientales.

Los científicos han llegado a la conclusión de que el riesgo de una persona de contraer cáncer se reduce a una mezcla de genes, estilo de vida y el medio ambiente interactuando para obtener el resultado. Sin embargo, la importancia relativa de cada factor no ha sido determinada.

Al principio del año 2015, un equipo de investigadores de Johns Hopkins Medicine causaron controversia cuando publicaron un estudio en la revista Science detallando su hipótesis de “mala suerte” de cómo las células normales se vuelven malas, sugiriendo que dos terceras partes de los tipos de cáncer se redujeron a la suerte en lugar de factores como el tabaquismo.

Su trabajo consistió en tratar de averiguar por qué el tejido en ciertas partes de nuestro cuerpo era más vulnerables a desarrollar cáncer que otro y se llegó a la conclusión que tenía que ver con la cantidad de veces que sus células se dividen – un proceso que ocurre al azar.

Los investigadores lo describieron como análogo al tener un accidente automovilístico. Del mismo modo que el riesgo de tener un accidente sube cuanto más tiempo dura el viaje, según ellos, el riesgo de cáncer aumenta con la edad.

El clima, el estado del motor, si usted ha dormido suficiente, y otros factores externos pueden hacer las cosas mejor o peor.

Pero al final, según ellos, si usted tiene un viaje sin incidentes o desastroso es cuestión de suerte. En total, los investigadores calcularon que la mala suerte podría llevar hasta el 65% de los cánceres.

Nuevo estudio, nueva teoría

Un nuevo estudio publicado esta semana en la revista Nature tiene el mensaje opuesto. Realizado por Song Wu, Scott Powers, Wei Zhu & Yusuf A. Hannun en Stony Brook del Departamento de Medicina de la Universidad de Stony Brook, Centro de Ciencias de la Salud, Nueva York, la investigación utilizó cuatro enfoques, incluyendo experimentos con células madre, modelos informáticos y “huellas digitales” moleculares de cánceres, concluyéndose que los factores de riesgo intrínsecos contribuyen solo modestamente (menos de  10 a 30% de riesgo de por vida) para el desarrollo del cáncer, mientras que la gran mayoría – 70 al 90 por ciento – del riesgo de cáncer por vida podría deberse a factores externos.

En primer lugar, se demostró que la correlación entre la división de las células madre y el riesgo de cáncer no distingue entre los efectos de los factores intrínsecos y extrínsecos.

 A continuación, se demostró que el riesgo intrínseco se estima mejor por el bajo riesgo atribuido a las divisiones totales de las células madre. Por último, se demostró que las tasas de acumulación de mutaciones endógenas por procesos intrínsecos no son suficientes para dar cuenta de los riesgos de cáncer observados.

 En conjunto, se concluyó que el riesgo de cáncer está fuertemente influenciado por factores extrínsecos.

El cáncer es causado por una de las células madre del propio cuerpo que se altera y se divide fuera de control. En los ensayos con células madre, el grupo estudió la forma en que se dividen en las diversas partes del cuerpo.

Los investigadores esperaban encontrar que aquellas con patrones similares de división tendrían un riesgo similar para la enfermedad. Resultó no ser cierto, un resultado que sugiere que algunos factores externos juegan un papel.

También analizaron cómo los cánceres cambian de acuerdo al lugar donde residen las personas, como cuando la gente se mueve de una zona de bajo riesgo a una zona de alto riesgo y asumen el riesgo de la zona de alto riesgo – lo que parece implicar que algo en el ambiente o estilo de vida de ese nuevo lugar afecta el riesgo.

Eso puede ser causado tanto por factores intrínsecos que son parte de los procesos corporales, tales como el riesgo de mutaciones que se producen cada vez que una célula se divide, o por factores extrínsecos, tales como el tabaquismo, la radiación UV y muchos otros factores que no han sido identificados.

El argumento ha sido acerca de la importancia relativa de los factores intrínsecos y extrínsecos.

Según Yusuf Hannun, director de Stony Brook “la gente no puede esconderse detrás de la mala suerte. Los factores externos juegan un papel muy importante. No se puede fumar y luego decir que es mala suerte si se tiene cáncer. Es como un revólver, el riesgo intrínseco es una bala”.

“Y si se juega a la ruleta rusa, entonces tal vez uno de cada seis tendrá cáncer – esa es la mala suerte intrínseca. Ahora, lo que un fumador hace es añadir dos o tres balas a ese revólver y luego debe tirar del gatillo. Todavía hay un elemento de suerte ya que no todos los fumadores tienen cáncer, pero han apilado las probabilidades en su contra. Desde un punto de vista de salud pública, lo que queremos es eliminar tantas balas como sea posible de la cámara del revólver”.

 Sin embargo, todavía hay un problema ya que no todo el riesgo extrínseco ha sido identificado y no todo puede ser evitable.

Estos resultados son importantes para la formulación de estrategias de prevención del cáncer, la investigación y la salud pública.

Según Kevin McConway, profesor de estadística aplicada en la Open University: “Los autores dan evidencia bastante convincente de que los factores externos juegan un papel importante en muchos tipos de cáncer, entre ellos algunos de los más comunes. Incluso si alguien está expuesto a importantes factores de riesgo externos, por supuesto que no siempre van a desarrollar un cáncer – la probabilidad siempre está involucrada. Pero este estudio demuestra una vez más que tenemos que mirar más allá de la pura casualidad y la suerte para entender y proteger contra el cáncer.”

Si bien los hábitos saludables, como no fumar, mantener un peso saludable, comer una dieta sana y reducir el consumo de alcohol no son una garantía contra el cáncer, ellos reducen drásticamente el riesgo de desarrollar la enfermedad.

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